The Oil Crash

El coche eléctrico, un grave error

Queridos lectores,

Esta mañana leía un artículo de Jack Lifton, consultor de mercado de metales raros, que lleva por significativo título "Baterías de litio: nada más que una ilusión" (artículo en inglés). El artículo es bastante largo, pero quiero destacar tres detalles que creo que son muy significativos.

En primer lugar, siempre se dice que la mitad de las reservas de litio del mundo están en Bolivia, y más concretamente en el Salar de Uyuni. Sin embargo, dado la escasa concentración de litio en Uyuni y, lo que es peor, la alta concentración de magnesio relativa a la de litio, hace que ese litio sea imposible de extraer por ningún método industrial conocido. Lo cual quiere decir que, al margen de las excusas que pronto aparecerán sobre la "actitud obstruccionista de Bolivia", la realidad es que las reservas mundiales de litio están, a día de hoy, sobrestimadas en un factor 2.

En segundo lugar, resulta muy difícil incrementar la producción anual, ya que para extraer el litio de las sales de las salinas de Chile y Argentina se utiliza un procedimiento muy lento, consistente en hacer grandes balsas con las sales de litio disueltas y se dejan evaporar. El proceso puede tardar hasta 18 meses, y las balsas ya ocupan una gran superficie, con lo que es poco verosímil que se pueda incrementar la producción de manera significativa.

En tercer lugar, y esto es lo mejor, teniendo en cuenta la producción anual de litio (27.000 toneladas) y la cantidad de litio que se necesita para un coche semi-eléctrico como el Chevrolet Volt (que es de 16 kilogramos), se obtiene que si desviásemos toda la producción anual de litio para producir coches eléctricos (y por tanto nos quedásemos sin baterías para móviles y portátiles y sin medicamentos de estabilización de ánimo) se podrían producir en todo el mundo aproximadamente un millón y medio de coches eléctricos cada año. En el mundo hay unos mil millones de coches utilitarios (más de 200 millones en la Unión Europea), lo cual quiere decir que reemplazar toda la flota de coches del mundo a este ritmo llevaría la cabalística cifra de 666 años. Como de todos modos a ritmos de producción actual el litio se agotaría en 10 años, ¿alguien me puede explicar de qué estamos hablando?

Estos hechos son especialmente graves si se tiene en cuenta la importancia que se está dando en el debate público al coche eléctrico, que además se supone que tendrá un papel relevante en las futuras redes eléctricas inteligentes (los coches aportarán su capacidad de almacenamiento de electricidad cuando no se estén usando). De hecho, en la discusión de las políticas de la UE se plantean producciones de decenas de millones de coches anualmente para poder remplazar la flota actual en un plazo razonable, pero sabemos que eso no pasará en ningún caso. Por tanto, insisto, ¿de qué estamos hablando? ¿Quién está engañando? ¿Quién se está engañando? ¿Quién va a pagar esta quimera? ¿Qué pasará cuando sea evidente que el coche eléctrico no va a despegar, y que por tanto la industria automovilística está condenada, y que no podrá crearse una red eléctrica inteligente como se pretende?

En algún momento los ciudadanos deberían de exigir responsabilidad a la hora de discutir y adoptar políticas, que los políticos no se dejen arrastrar por falsas soluciones tecnooptimistas que sólo son callejones sin salida y consumen los pocos recursos que nos quedan.

Salu2,

AMT

Comentarios

yo tengo una duda, a todo el tema de cohes electricos, su conversion y utilizacion, el enfasis general es ni siquiera intentar mejorar la calidad del planeta?? imagino que a un futuro no muy lejano la solucion definitiva no es tener coches totalmente propulsados por combustion como lo es ahora y menos que sean todos coches electricos, la idea sera poder dismunuir la contaminacion generada por todas las tecnologias que utilizamos en la actualidad y que hacen que el UNICO MUNDO en el que vivimos dure un poco mas, teniendo presente la forma indiscriminada de como lo contaminamos, el coche electrico sera un proceso lento, pero creo que asi el litio dure 10 años nada mas y que su proceso de reciclaje sea lento, tengo la espectativa que ayudara en algo a la descontaminacion ambiental que genera un coche de combustion para los trayectos cortos individualistas (personas que estan obligadas a ir solo de la casa al trabajo, desplazamiento maximos de 20 km), pienso que realmente son muchas la variables para tomar decisiones definitivas pero es mejor hacer algo por mejorar el medio ambiente que solo contaminar y esperar a que falle.

Hola, J.F.: Vaya, por culpa de un fallo del notificador no he visto tu mensaje hasta ahora. Según tú, cuando estudiabas primaria decían que el petróleo se acabaría en 30 años. ¿Quién decía esto? Ya te lo diré yo: nadie. El artículo de Hubbert de 1972 del Scientific American que hablaba de la llegada del cénit del petróleo para el mundo decía que el cénit sería el año 2000. El cénit (máximo de producción, a partir del cual ésta declina), que no la fecha de agotamiento (el petróleo no se agotará nunca, pero llegará un momento en que no podremos usarlo tan profusamente porque habrá poco disponible). Que alguna gente sin entender el concepto hablase de agotamiento no es culpa de Hubbert, ni de Campbell, Lahèrre, y todos los que han venido después. De hecho, ya hemos llegado al cénit y lo estamos sufriendo. ¿No me crees? Léete el blog desde el principio (no voy a repetirlo todo aquí para ti, además por culpa de mi tonto retraso en responder no creo que vuelvas por aquí). Lo cierto es que por culpa del estancamiento de la producción del petróleo y el empuje de China, desde 2005 nuestro consumo se reduce a un ritmo del 3% anual, y vamos de mal en peor. Partiendo de un error de concepto (tú crees que se decía que el petróleo se acabaría en 30 años, cuando lo que se decía es que a partir de 30 años la producción comenzaría a disminuir), supones que para el litio se está haciendo la misma extrapolación errónea. Escucha, puedes leer, mira los informes de las diversas agencias; mírate por ejemplo el número de Marzo de 2010 del Scientific American sobre el problema de las tierras raras (página 22 y siguientes). Lee un poco y después hablamos. Tu abuelo decía que no entrarían los coches en las tierras. ¿Y? La investigación ha de seguir. Y tanto que sigue. Yo soy investigador, un científico, ¿sabes? Conozco el mundillo y sé que más allá de lo que dicen las notas de prensa no hay milagros. Alternativas al motor de combustión hay unas cuantas: el motor eléctrico es una. El problema no es el motor, es la fuente de energía. Y aquí hay problemas, y los hay ya. ¿No te llama la atención lo mucho que se habla de la energía últimamente? Lee más y luego hablamos. Salu2, Antonio

Nunca he creído a la gente que está continuamente criticando cualquier intento de avance. Igual que hablas de que el litio se acabrá en 10 años, yo siempre he oído que el petróleo se iba a acabar en 2020, (cuando estudiaba primaria me decían que al petróleo le quedaban 30 años, parece que va a ser más). También me han contado que mi abuelo (al que nunca concí) decía de lo coches que sería imposible verlos en las tierras y hace tiempo que entran. Me recuerdas a mi abuelo. La investigación ha de seguir y se irán encontrando soluciones a los problemas que planteas. Lo que hay que hacer es buscar una alternativa al motor de combustión y de no ser por los intereses de las petroleras, estoy seguro que se habría encontrado.

Hola, Dani: Deberías haber leído el artículo de Jack Lifton, ya que también habla de reciclaje. Sobre el reciclaje, tres cuestiones. La cuestión menor (o quizá no tanto): el coste energético de reciclar el litio puede hacer no económico su reciclaje, o en todo caso encarecerlo sobremanera. Quizá no hoy, que el coste de la energía es barata, pero sí en un futuro cercano. La cuestión mediana es que Jack Lifton incluye en su análisis la variable reciclaje, y yo en el mío también; por eso consideramos que el parque de automóviles no se estanca nunca, si no que siempre aumenta: cuando un coche agota su vida útil se recicla por completo para hacer otro. Si no fuera así, y asumiendo una vida media de 10 años, al cabo de esos 10 años se producirían 1.5 millones de coches anuales pero se destruirían otros 1.5 millones, con lo que a partir de ese momento el parque automovilístico no variaría. La mayor de las cuestiones, sin embargo, es que a ritmos de producción actuales el litio se agotará dentro de 10 años, después de haber producido (si destinamos toda la producción a eso) 15 millones de coches. 15 millones de coches y punto, un 1.5% de la flota actual. El litio es un recurso agotable y escaso, y por más que sobre el papel pongamos proyecciones ad eternum, la realidad es que un día más bien cercano se acabará. Una cuestión que flota tangente es que si tenemos poco de este recurso quizá mejor deberíamos destinarlo a construir maquinaria agrícola, camiones pequeños para la distribución local, maquinaria de construcción para el mantenimiento de infraestructuras esenciales, etc. Último comentario: Admiro tu valor, Dani, de atreverte a escribir aquí; hay una mayoría silenciosa que pasa por aquí, tiene dudas y no se atreve a plantearlas, y tú lo has hecho. Yo intentaré siempre contestar las cuestiones que se planteen (a veces tardaré más porque la verdad es que siempre voy fatal de tiempo). Como ves, no sólo no has quitado un problema al coche eléctrico sino que has puesto de relieve otros que en el post sólo estaban indicados. Los cálculos que he hecho no son muy complicados, como ves. Hay un feo vicio en nuestra sociedad, del que abusan los periódicos, y es el anumerismo. Hay que sentarse a hacer números un segundo, cálculos sencillos que nos den cotas superiores o inferiores, no el número exacto pero sí una idea de por donde van los tiros, a ver si lo que nos dicen tiene sentido o no. Como ves, en cuanto te sientas dos segundos a calcular se ve que el optimismo que transmite la prensa es completamente infundado. Te pongo un ejemplo: en El País del otro día se decía que 36.000 parados más en el mes de Marzo era un dato mejor que lo que se veía hasta ahora y se daba a entender que la cosa iba mejor (a pesar de ser el segundo peor Marzo de la serie histórica). Por un lado, está la cuestión de que el paro tiene un patrón estacional (no puedes comparar Marzo con Febrero, sino con los Marzos precedentes, y tienes que tener en cuenta la presencia de la Semana Santa, etc). Por otro lado, si tiras un segundo de calculadora te sale que si todos los meses fueran como este Marzo tendrías 36.000x12=432.000 parados más este año, lo cual no es como para tirar cohetes. En realidad, lo que de manera complicada querían transmitir los de El País es que se detectaba un cambio de tendencia, es decir, no que la variación del empleo no fuese negativa, sino que la variación de la variación del empleo a lo mejor era positiva. La segunda derivada, vamos. Vivimos en el reino de la segunda derivada. En fin, Dani, espero que esta respuesta te sirva para reflexionar y hacerte más preguntas, que gustosamente te contestaré si me las quieres plantear. Salu2, Antonio

¿Se te ha ocurrido que el litio se recicla en un 95 %? Ya le he quitado un problema a tu coche eléctrico...

Pues ayer EL PAIS publicó un artículo contando las maravillas del coche fantástico. Miré a ver si estaba en la sección de Babelia por si era un cuento, pero no... A mi esto me suena a "negociete" (vía subvenciones), sobre todo de los que van a hacer las infraestructuras: FCC, Sacyr, Abertis, Acciona... Los sospechosos habituales, que, además, son íntimos de Sebastián.

Respecto a lo que comenta Edu, se ha de decir que el Chevrolet Volt que sirve de base al cálculo es semi-eléctrico, ya que tendría un pequeño motor de combustión interna para cuando se quede tirado por su batería pueda llegar a un punto de repostaje. Esto implica que sus baterías no son tan grandes como un coche eléctrico de verdad, y en tal sentido el cálculo está hecho para el vehículo de transición del que hablas, y aún así no salen las cuentas. Evidentemente, la solución pasa por el vehículo público (dejando al margen los autobuses galeras ;P). Y respecto a lo que comenta Álvaro, el propio Jack Lifton comenta sobre los proyectos bolivianos y parece que efectivamente tienen muchos problemas con su planta piloto (ya que no se conoce ningún método para extraer litio cuando el magnesio es 20 veces más abundante en las sales); los americanos les han ofrecido ayuda pero ellos desconfían, ya que seguramente piensan que tampoco ellos saben cómo hacerlo pero podrían usar esa cabeza de puente para otros fines...

Ya vi el artículo de El País, y otros de semejante tenor en los días precedentes. Eso fue lo que me motivó a volver a tomar el tema de los coches eléctricos, porque la verdad es que la cuestión es absurdamente recurrente. ¿Intereses económicos inconfesables? Podría ser.

Muy bueno lo del 666 :P como se nota que eres un poco apocaliptico. Segun comentas, se habla de cambiar toda la flota actual, de golpe, y que llevaria ese tiempo. A ver, lo que veo mas logico es que el cambio sea mucho ma suave, se dejen de hacer coches de gasolina y se empiecen a producir este tipo de coches, asi el que quiera comprarse un coche nuevo solo tendra opcion de uno electrico. Tambien volvemos a entrar en el tema del transporte privado que creo que en una situacion de carestia de petroleo se deberia de suprimir y solo haber transporte publico, el cual si deberia de ir siendo sustituido por electricos. Tambien te olvidas que se puede volver a usar la traccion animal (no hablo de cosas logicas como bicicletas, lo cual haria encima mejorar la salud de la poblacion), si no de hacer Autobuses-Galeras, y asi dariamos salida a esos 4 millones de desempleados.

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